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人人平等:在美国体验免费午餐

发布日期:2021-08-06  来源:


俗话说,天下没有免费的午餐。前不久,我赴纽约探亲,却带着孩子吃了几次“免费午餐”。


进门就吃饭


“咱们这个社区的学校食堂,给孩子供应免费早餐和午餐。”到美国一个星期后,一位带孩子的大妈,告诉我一条信息。怀着对“免费午餐”的好奇,第二天我就带孩子去了。


学校离租住的房子不远,走路几分钟就到。正值暑假期间,没有师生上课,显得有些空旷。学校大门口,挂着一个大横幅,显示这里是纽约免费餐食供应点之一。早上和中午各一次,还标明供餐的具体时段。
看我带着孩子,看门的保安什么也没说,就微笑着点头示意我们进入。学校的食堂很大,同时能容纳几百人就餐。我们进去时,已经有一些孩子在吃饭了。我领着孩子走过去,一位黑人大婶二话不说,拿起托盘就盛起一份饭,递了过来。里面有:炸鱼排一块,鱼排酱,面包两片,饼干一小袋,桃子一个,纸盒装牛奶一盒。


餐厅里吃饭的上百个孩子,白皮肤、黑皮肤、黄皮肤、棕色皮肤,各种族的都有。年龄小的只有1岁多,由家长推着小推车带来。大的则像中学生。一打听,其中既有住在当地的,也有从外地过来探亲的,还有一大群孩子从外州来纽约参加夏令营,天天也在这儿吃饭。


可能是天天在家跟我吃剩饭吃腻了,孩子吃这个快餐觉得挺新鲜,一大块鱼排很快吃完,还吃了一些饼干和面包,最后把水果吃了,牛奶都喝了,比平时在家吃得多很多。我发现,孩子们最感兴趣的不是吃饭,而是能与其他小朋友见面。在这儿,不到3岁的儿子结交了他到美国之后的第一个朋友。孩子们之间互相比较,争当第一,在家不能集中精力吃饭,在这儿问题解决了。


只准孩子吃


我看了一下,食堂的墙壁上贴了几张告示,对免费餐食的注意事项做了强调和说明:凡是18岁以下的孩子,都可以来吃饭,不管国籍、住址、性别、肤色等等,也无须交验任何证件。但是,大人绝对不准在这儿动嘴。哪怕是孩子吃不完的,大人不能吃,也不准带走。食堂员工中,有一个中年男子,手里拿着一个计数器,进来一个人他就按一下。除此之外,他好像还负责监督大人的嘴巴。食堂墙壁上写着标语:“只准孩子吃,大人吃违法!”一次,邻桌几个大人带着孩子吃饭,吃孩子吃剩的饼干,就受到了食堂员工的警告。


食堂里放着两个大桶,一个用来装吃不完的饭菜,另一个盛喝不完而倒掉的牛奶。由于餐量较大,十几岁的中学生吃得饱,两三岁的孩子就吃不完。看着整片的面包被扔掉,只喝了几口的牛奶被倒掉,我这个小时候吃不饱饭的人,真感到心疼。


平时要审核


我查了一下纽约教育机构的网站,得知美国的中小学平时就供应学生早餐和午餐,但是每餐要交1.5美元。对于贫困家庭的孩子,联邦政府以发给学校补贴的方式,减免餐费。比如说,按2009年的标准,一个四口之家如果年收入低于2万7560美元,这个家庭的孩子就可以不交餐费。如果四口之家的年收入低于3万9220美元,则孩子可以每餐只交0.25美元。这种减免要在开学时提出申请,并要经过审核。


一般说来,每个学校有40%至80%的孩子可以减免餐费。今年以来,由于经济不景气,美国减免餐费的学生数量上升了5个百分点,接近2000万名。原先城市贫民的子弟递交减免申请的较多,而郊区富裕社区的很多家庭以递交减免申请为耻。但现在,很多中产阶级的孩子也不得不申请减免了。


暑假期间,所有的孩子都可以享受免费餐食,无须申请。政府的考虑是,家长上班无暇为孩子做饭的情况下,让孩子有较好的营养。


以纽约市为例,全市设置了700多个点,除了利用学校食堂,还在公园、运动场等地方设置免费餐食供应点。联邦政府为每个孩子的早餐补贴1.815美元,午餐补贴3.1825。纽约市政府另外拿出58万美元作为补贴。


纽约市还在地铁站张贴海报,在时报广场的电子公告牌等处做广告,让更多孩子和家长知道“暑期免费餐食”。不过,可能是经费紧张的关系,符合“白吃”条件的孩子,从去年的19岁以下,变成了今年的18岁以下。

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